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La FIFA aprueba un Mundial de 48 equipos para 2026

La Copa del Mundo estará constituida por 16 grupos de tres equipos cada uno

El presidente de la FIFA, Infantino, en la reunión de este martes. REUTERS | EPV

El comité de la FIFA aprobó este martes por unanimidad la inclusión de 16 selecciones más en los Mundiales de fútbol a partir del 2026. Así, la Copa del Mundo pasará de tener 32 a 48 equipos, que se organizarán en 16 grupos de tres combinados nacionales cada uno. Aún no se ha decidido cuántos países más podrán representar a cada federación.

Los mejores dos de cada grupo accederán a los cruces de eliminación directa, donde se agregará una ronda más. La segunda etapa no comenzará desde octavos de final sino desde dieciseisavos. Actualmente, se juegan 64 partidos, pero con el nuevo sistema se disputarán 80. Así, los 48 equipos clasificados saltarán a la cancha al menos en dos partidos. No se modificará el número máximo de encuentros que puede llegar a jugar un equipo. El campeón y el finalista habrán disputado siete partidos una vez finalizada la competición, como hasta ahora.

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Participantes en la Copa del Mundo desde 1930 

Según Gianni Infantino, el presidente de la FIFA, en una rueda de prensa posterior a la reunión en la cual se tomó la decisión, se necesitarán 12 estadios para disputar el nuevo formato de Mundial, como en la última edición en Brasil 2014 y al igual que en Rusia. Además, Infantino aseguró que la competición demandará la misma cantidad de días que hasta ahora (un mes). Durante los primeros 15 días del Mundial, habrá sobredosis de fútbol: cuatro partidos por día.

Desde la FIFA también analizan eliminar los empates en la fase de grupos y que todos los partidos se definan con tandas de penaltis para evitar especulaciones en los inéditos grupos de tres, pero esa metodología se confirmará más cerca de la fecha de la competición, según advirtió ayer Infantino. Incluso se plantea eliminar las prórrogas en dieciseisavos, octavos y cuartos de final.

Tampoco se sabe cuántos cupos habrá para cada federación. Actualmente Europa tiene 13 plazas; África, cinco; Sudamérica y Asia, cuatro y una repesca; Norte y Centro América, tres y otra repesca; Oceanía, solo una repesca.

“Estamos felices porque la propuesta del nuevo formato y duración del torneo no incrementará la carga de los jugadores. También nos aseguraremos que los intereses de los clubes continúen siendo protegidos”, aseguraron desde la UEFA. En la otra acera la reacción fue diferente. La Asociación Europea de Clubes (ECA), rechazó el cambio y alegó que se realizó por “razones políticas y no deportivas”. El organismo considera que la medida se tomó de manera apresurada y que se ha eliminado una fórmula (la de los 32 equipos) que había probado “ser perfecta”.

El presidente de la FIFA destacó el desarrollo del fútbol en los últimos años y la posibilidad que el nuevo sistema ofrece a los países más débiles en este deporte. “Para Alemania, por ejemplo, cualquier formato es bueno, siempre estará allí, pero para otros es una oportunidad de participar en un evento que se produce cada cuatro años”, consideró. “Estamos en el siglo XXI, el fútbol es más que Europa y Sudamérica. El fútbol es global”, añadió.

Aumento progresivo

Los números lo respaldan. Cuando comenzó la Copa del Mundo en Uruguay, en 1930, tan solo participaron 13 equipos. Tras ello siempre se mantuvo la idea de que al Mundial lo disputaran 16 selecciones. El primer cambio importante de formato fue en Alemania 74, cuando en la segunda ronda, en lugar de jugar eliminatorias, los ocho equipos que avanzaron, fueron divididos en dos grupos de cuatro; los ganadores de cada grupo pasaron a la final, y los segundos, a disputar el partido por el tercer puesto. El primer aumento oficial de participantes fue en 1982 cuando se pasó de 16 a 24. Para entonces la FIFA contaba con 109 selecciones afiliadas; casi 100 equipos más que 50 años antes. En Francia 1998, cuando se agregaron otros ocho equipos para disputar el Mundial que conocemos hoy en día, el ente que rige el fútbol contaba con 174 selecciones en su organización.

Tras el Mundial de Japón y Corea 2002 más de 200 países formaban parte de la FIFA por primera vez. Ahora, son 211 y con los 48 equipos, el organismo se asegura que casi una cuarta parte de sus países afiliados (22%) participe en la Copa del Mundo.

La medida no solo repercute deportivamente. Desde la FIFA estiman que los beneficios económicos aumentarán en torno a un 35% y que recaudarán al menos 600 millones de euros más que en Rusia 2018. Habrá que esperar hasta 2020 para saber dónde será la Copa del Mundo en 2026.

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